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Desarrollos biotecnológicos de científicos argentinos en la Antártida

El proyecto Genoma y de biorremediación son dos de las líneas de investigación más fuertes del Instituto Antártico Argentino. Walter Mac Cormack trabaja desde hace tres años en la secuenciación o mapeo del genoma de la bacteria Bizionia argentinensis, y se le sumaron dos científicos repatriados.

El blanco escenario antártico ha dado lugar a sorprendentes avances del país en biotecnología, como el descubrimiento de bacterias que "reparan" suelos contaminados por los combustibles derivados del petróleo y que tienen propiedades de gran potencial económico como ahorrar costos en la industria láctea.

Hace tres años se realizó el mapeo del genoma de la bacteria "Bizionia argentinensis" y “la búsqueda, el aislamiento y la identificación de esta nueva especie constituyeron objetivos iniciales del Proyecto Genoma Blanco, siendo fueron previos a la realización de la secuenciación".

"Esto no fue casual -subrayó Walter Mc Cormack, jefe del grupo de Microbiología del Instituto Antártico Argentino-, en ciencia, la investigación no es azarosa, sin dudas es un gran orgullo dejar instalado que el esfuerzo y el estudio rinden sus frutos. Por eso seguimos investigando”.

El grupo dependiente de la Dirección Nacional del Antártico (DNA) desarrolló una activa tarea de investigación en el campo de la degradación biológica de hidrocarburos en áreas antárticas durante las dos últimas décadas.

En ese lapso, los científicos lograron aislar “numerosas cepas bacterianas sicrófilas (que trabajan a muy bajas temperaturas) y que han probado ser muy eficientes para utilizar diversos tipos de hidrocarburos como única fuente de energía”, indicó Mac Cormack.

“Se trata de bacterias que se `alimentan` de hidrocarburos, con todo lo que ello implica como herramienta contra la contaminación ante un posible derrame", siguió.

A continuación destacó que "esto significa que, en vez de recurrir a químicos, que por un lado remedian y por otro también generan un significativo impacto ambiental, se pueden aprovechar las capacidades naturales de los microorganismos autóctonos”.

A partir del proyecto Genoma Blanco se logró la descripción de una nueva especie bacteriana aislada de aguas antárticas y la primera secuenciación completa de su genoma.

Este proyecto, junto con el de Biorremediación, son dos de las líneas de investigación científica más fuertes del Instituto Antártico Argentino.

Los científicos que integran esta primera institución de investigación científica antártica del mundo, creada hace 60 años por el presidente Juan Domingo Perón, han logrado avances en las áreas de la biorremediación y la bioprospección en biotecnología.

“El objetivo central de esta línea de investigación es aprovechar las capacidades de estos organismos adaptados al frío alguno de los cuales pueden degradar hidrocarburos como parte de su mecanismo de obtención de energía y de materia para desarrollar procesos de eliminación de los contaminantes que se encuentran fundamentalmente en el suelo cerca de las bases antárticas”, señaló Mac Cormack.

La biorremediación apunta a “reparar” o “sanar” suelos contaminados por combustibles, por medio de la utilización de microorganismos que los “digieren” o “metabolizan”.

El científico señaló que existe una tendencia reconocida a nivel mundial “en las investigaciones científicas sobre el potencial genético de los organismos que viven en ambientes extremos (extremófilos), que los capacita para vivir en condiciones ambientales excepcionales", intolerables para los demás.

El grupo de investigación a su cargo trabaja sobre dos estrategias de biorremediación, denominadas "bioestimulación" y "bioaumento".

“La idea -sostuvo- es o bien facilitarles a las bacterias autóctonas la actividad de `comer` los contaminantes o, en su defecto, aumentar el número de `comensales`, a fin de que `colaboren` con la actividad de las bacterias autóctonas cuando no son suficientemente efectivas”.

Al respecto, explicó que “la bioestimulación consiste en el ajuste de las variables fisicoquímicas claves del sitio a tratar, a fin de optimizar el desarrollo de las comunidades bacterianas degradadoras de hidrocarburos ya presentes en el suelo".

"El bioaumento, por su parte, consiste en la inoculación de bacterias al sitio a remediar para hacer más eficiente el proceso de degradación”, profundizó Mac Cormack.

En el marco del trabajo para ahondar en el conocimiento de la estructura y dinámica de las comunidades microbianas antárticas, existen otras líneas de investigación de la Dirección Nacional Antártica, que lograron resultados relevantes a nivel internacional en la búsqueda de nuevos compuestos y actividades de interés biotecnológico.

Entre ellos se destaca el Proyecto Genoma Blanco, en colaboración con la empresa Biosidus, para el aislamiento e identificación de más de 300 cepas bacterianas antárticas de diferentes ambientes y regiones geográficas del continente blanco.

Esta tarea incluyó la descripción de una nueva especie y la secuenciación completa de su genoma, algo que nunca antes se había realizado en el país.

El desarrollo de este proyecto permitió la construcción de una importante colección de bacterias, de las cuales -tras numerosos estudios bioquímicos y moleculares- se seleccionó una que parecía ser diferente a cualquiera otra previamente descripta.

Luego de un profundo estudio de esta cepa, fue oficialmente aceptada como una nueva especie a nivel internacional y bautizada como "Bizionia argentinensis".

Repatriación

Para Mac Cormack, “a nivel latinoamericano estamos muy bien posicionados en muchos campos de la ciencia, hubo momentos en donde los científicos tienden a migrar porque están capacitados y son requeridos en muchos lugares del mundo. En la actualidad muchos de esos científicos han regresado o están regresando".

"Hay un apoyo a la ciencia que se empezó a vislumbrar con la creación del Ministerio de Ciencia, Tecnología e Innovación Productiva y dos de los cuatro científicos que integran el proyecto han sido recientemente repatriados”, completó.



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